Todo sobre los cometas

¿De dónde vienen los cometas?

Diagrama que muestra el sistema solar, con el Cinturón de Kuiper y la Nube de Oort.

Los cometas de período corto provienen del Cinturón de Kuiper, y los cometas de período largo provienen de la Nube de Oort.

La mayoría de los cometas provienen del Cinturón de Kuiper, una región situada más allá de la órbita de Neptuno. Los cometas de este vecindario, por lo general, necesitan 200 años, o tal vez menos, para orbitar una vez alrededor del sol. Se conocen como cometas de períodos cortos.

Los cometas también provienen de otro lugar, la Nube de Oort, una nube sumamente lejana que rodea el sistema solar. Los científicos consideran que podría haber alrededor de un trillón de cometas orbitando por ahí. A estos cometas, hacer un viaje alrededor del sol podría tomarles ¡30 millones de años! Estos se conocen como cometas de períodos largos.


¿Qué hace que los cometas se acerquen a la Tierra?

Diagrama que muestra la órbita elongada de un cometa, cómo se forma la coma a medida que este se acerca al sol y cómo la cola está siempre orientada en sentido contrario del sol.

La coma "peluda" del cometa y las colas se desarrollan a medida que el cometa se acerca al sol.

A veces la fuerza gravitatoria de una estrella que viaja agita a los cometas de la Nube de Oort. Algunos pueden ser impulsados hacia el sistema solar interno.

En otras ocasiones, la fuerza gravitatoria de un planeta puede perturbar a los cometas del Cinturón de Kuiper y lanzar a uno de ellos de cabeza hacia el sol.

La fuerza gravitatoria del sol asume el mando y modela la trayectoria del cometa en una órbita inclinada hacia uno de los lados. El cometa es jalado cada vez más rápidamente hacia el sol, se balancea cerca de la cara posterior y luego vuelve a dirigirse más o menos al sitio de donde provino. Algunos cometas se zambullen directamente en el sol para nunca más ser vistos. Podemos ver los cometas en el cielo cuando se encuentra en el sistema solar interno, ya sea de ida o de vuelta.


¿Qué hace que los cometas luzcan difusos?

El núcleo del cometa Halley luce muy difuso.

El cometa Halley visto desde la misión Giotto de la Agencia Espacial Europea

Cuando están en su casa, ya sea en la Nube de Oort o en el Cinturón de Kuiper, los cometas son solo piezas opacas y oscuras de hielo, polvo y rocas. En ese estado, no difieren mucho de los asteroides. No obstante, a medida que los cometas se acercan al sol y empiezan a calentarse, algunos de sus materiales empiezan a hervir y desprenderse: estos materiales forman una nube alrededor del núcleo. Esta nube se conoce como coma y puede tener cientos de miles de millas de diámetro.


¿Qué aspecto tienen los cometas de cerca?

Cometa Hartley-2.

Cometa Hartley-2, visto por la sonda espacial EPOXI a 435 mi (700 km) de distancia.

El núcleo, o parte sólida, de un cometa, por lo general, tiene menos de alrededor de 6 millas de diámetro, pero puede tener hasta alrededor de 25 millas de diámetro. Misiones espaciales recientes nos han proporcionado vistas más cercanas, así que ya no tenemos que adivinar qué aspecto tienen.

En 2001, la misión Deep Space 1 encontró terreno irregular, planicies onduladas y uniformes, fracturas profundas, y un material sumamente oscuro en el cometa Borrelly. Pocos años más tarde, la misión espacial Deep Impact voló muy cerca del cometa Tempel 1. Ese cometa también era muy negro en la parte externa; tan negro como las briquetas de carbón que se usan en la parrilla.


¿Qué hay en el interior de un cometa?

Cometa Tempel-1 cuando fue alcanzado por el impactador Deep Impact.

Cometa Tempel-1 cuando fue alcanzado por el impactador y enviado a su trayectoria por la sonda espacial Deep Impact.

Aparentemente los cometas contienen mucho hielo, algunas rocas y polvo, y algo de gas. Deep Impact lanzó un "impactador inteligente" contra el cometa Tempel 1 y estudió los residuos que salieron despedidos. Se concluyó que la superficie del cometa es muy frágil y débil. En el interior, es esponjoso, con muchos agujeros. Tiene hielo por debajo de la superficie. Contiene materiales de las partes más externas, medias e internas del sistema solar. Otros cometas tal vez sean diferentes.


¿Por qué los cometas tienen colas?

Cometa Hale-Bopp

El cometa Hale-Bopp con su cola de polvo blanco y su cola de iones azul brillante, visible a simple vista desde la Tierra.

Las colas de los cometas aparecen a medida que el cometa se aproxima al sol y pueden crecer hasta tener millones de millas de longitud. Las partículas del viento solar empujan a las pequeñas partículas de polvo de la coma en una trayectoria curva larga. A esta cola se la conoce como cola de polvo. Otra cola, la cola de iones, está formada por moléculas de gas con carga eléctrica. La cola de iones apunta en dirección contraria al sol.

article last updated February 11, 2021
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