¿Por qué se tardó tanto tiempo en descubrir Urano?

¿Por qué se tardó tanto tiempo en descubrir Urano?
Imagen de Júpiter tomada por el Hubble.

Imagen de Urano tomada por el telescopio del Hubble. Créditos: NASA/JPL/STScI.

Justo a la vista de todos

Si sabes en qué dirección mirar y tu vista es lo suficientemente buena, podrás divisar Urano sin la necesidad de utilizar un telescopio o binoculares. No es muy brillante y es apenas lo suficientemente grande, pero a veces aparece en nuestro cielo nocturno.

A pesar de esto, Urano recién fue descubierto oficialmente en 1781. Los antiguos babilonios ya sabían de la existencia de todos los planetas, desde Mercurio hasta Saturno, mucho tiempo antes de eso. ¿Por qué se tardó tanto tiempo en encontrar al solitario Urano?


¿Cómo llamarlo?

De hecho, no fue una cuestión de encontrarlo. Fue una cuestión de saber que era un planeta. La historia del descubrimiento de Urano está llena de personas que nunca se dieron cuenta de lo que estaba observando. Personas que han divisado a Urano desde el año 128 A.C. pero que, cada vez que lo veían, decían que era una estrella.

De hecho, el hombre a quien le acreditamos el descubrimiento del planeta ¡también estaba equivocado en un principio! Claro, él sabía que no era una estrella, pero tampoco pensó que era un planeta. El 13 de marzo de 1781, William Herschel, un astrónomo aficionado, divisó un objeto en el cielo nocturno. Luego de medirlo, determinó que este objeto se movía a demasiada velocidad como para ser una estrella. Tiene que ser un cometa, pensó.

dibujo de un debate entre Herschell y un abstraído Urano.

Un gran debate

Cuadro de Sir William Herschel.

Sir William Herschel.

Herschel les contó a otros astrónomos acerca del nuevo “cometa.” Estaban todos confundidos. El problema era que un cometa que brillaba tanto como este objeto seguramente tendría que estar bastante cerca del sol, pero un cometa que esté tan cerca del sol debería moverse a través del cielo de manera mucho más rápida de la velocidad en que esta cosa se estaba moviendo. Tampoco contaba con una coma ni una cola tal como tienen todos los cometas.

Estos otros astrónomos también comenzaron a estudiar el objeto. Descubrieron que su órbita tenía una forma bastante circular, igual a la órbita de un planeta. Esa información fue suficiente para todos como para llamarlo un planeta. Para el año 1783, Herschel también estuvo de acuerdo con que debía ser un planeta. Luego de intentar ponerle el nombre de Rey Jorge III, el planeta recibió el nombre de Urano, haciendo referencia al dios griego del cielo.

article last updated May 8, 2015
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