¿Que Es Un Exoplaneta?

Todos los planetas de nuestro sistema solar orbitan alrededor del sol. Los planetas que orbitan alrededor de otras estrellas se llaman exoplanetas. Los exoplanetas son muy difíciles de ver con telescopios. Están ocultos por el resplandor brillante de las estrellas que ellos orbitan.

Por lo tanto, los astrónomos usan otras formas de detectar y estudiar estos planetas distantes. Ellos buscan exoplanetas y miran como estos impactan las estrellas que orbitan.


an artist's representation of a star surrounded by orbiting exoplanets

Representación artística de Kepler-11, una estrella pequeña e interesante alrededor de la cual orbitan seis planetas. Crédito de la imagen: NASA/Tim Pyle


¿Cómo buscamos exoplanetas?


Una forma de buscar exoplanetas es buscar "tambaleantes" estrellas. Una estrella que tiene planetas no orbita perfectamente alrededor de su centro. Desde lejos, esta órbita descentrada hace que la estrella parezca como estrella bamboleante.

an animation of a wobbling star and its transiting planet, from the side.



Un planeta en órbita (pequeña bola azul) hace que una estrella (gran bola amarilla) orbita un poco descentrada. Desde la distancia, esto hace que parezca que la estrella es bamboleante.


Cientos de planetas han sido descubiertos usando este método. Sin embargo, sólo grandes planetas -como Júpiter, o incluso más grande- pueden ser vistos de esta manera. Los planetas más pequeños como la Tierra son mucho más difíciles de encontrar porque crean sólo pequeñas oscilaciones que son difíciles de detectar.


¿Cómo podemos encontrar planetas similares a la Tierra en otros sistemas solares?


En 2009, la NASA lanzó una nave espacial llamada Kepler para buscar exoplanetas. Kepler buscó planetas en un amplio alcance de tamaños y órbitas. Y estos planetas orbitaban alrededor de estrellas que variaban en tamaño y temperatura.

Algunos de los planetas descubiertos por Kepler son planetas rocosos que están a una distancia muy especial de su estrella. Este punto bueno se llama la zona habitable, donde la vida podría ser posible.


Artist's rendition of the Kepler spacecraft.

Interpretación artística de la nave espacial de Kepler. Crédito de la imagen: NASA/Kepler mission/Wendy Stenzel


Kepler detectó exoplanetas usando el método de tránsito. Cuando un planeta pasa delante de su estrella, se llama tránsito. Cuando el planeta transita frente a la estrella, bloquea un poco la luz de la estrella. Eso significa que una estrella se verá un poco menos brillante cuando el planeta pasa delante de ella.

Los astrónomos pueden observar cómo cambia el brillo de la estrella durante un tránsito. Esto puedáe ayudarles a averiguar el tamaño del planeta.

A 2012 image of Venus transiting the sun.

¿Ves ese pequeño círculo negro? Es Venus que transitaba nuestro sol en 2012. Crédito de la imagen: NASA Solar Dynamics Observatory


Al estudiar el tiempo entre los tránsitos, los astrónomos también pueden averiguar qué tan lejos está el planeta de su estrella. Esto nos dice algo sobre la temperatura del planeta. Si un planeta es la temperatura adecuada, podría contener agua líquida, un ingrediente importante para la vida.

Hasta ahora, miles de planetas han sido descubiertos por la misión de Kepler.

Ahora sabemos que los exoplanetas son muy comunes en el universo. Y futuras misiones de la NASA han sido planeadas para descubrir muchas más!

article last updated August 10, 2018
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