¿Qué es un año luz?

Una imagen de cientos de galaxias en el espacio profundo.

Una imagen de distantes galaxias tomada por el telescopio espacial Hubble de NASA/ESA. Crédito: ESA/Hubble & NASA, RELICS; Reconocimiento: D. Coe et al.

Para medir la distancia de muchos objetos astronómicos usamos un año-luz. Un año-luz es la distancia que la luz recorre en un año terrestre. Un año-luz es aproximadamente 9 billones de kilómetros (cerca de 6 billones de millas). ¡Es decir un 9 con 12 ceros a la derecha!

Observando el pasado

Cuando usamos telescopios poderosos para observar objetos en el espacio, verdaderamente estamos mirando al pasado. ¿Y como puede ser esto?

La luz viaja a una velocidad de 300,000 kilómetros cada segundo (186,000 millas cada segundo). Aunque esto es extremadamente rápido, los objetos astronómicos están tan lejos que la luz de estos requiere mucho tiempo para llegarnos. Mientras más distante el objeto, más tiempo, y más al pasado vemos.

Nuestro Sol es la estrella más cercana a nosotros. Está a 150 millones de kilómetros de distancia. Así que la luz del Sol se toma 8.3 minutos (500 segundos) para llegarnos a la Tierra. Esto significa que siempre vemos el Sol como era hace 8.3 minutos en el pasado.

La próxima estrella más cercana, después del Sol, está a 4.3 años-luz. Y cuando la vemos hoy, en realidad la estamos viendo como era hace 4.3 años en el pasado. Todas las otras estrellas que vemos en el cielo están aún más distante, muchas a miles de años-luz.

Un cuadro explicando cuan lejos están ciertos objetos de la Tierra. El Sol está aproximadamente 8.3 minutos-luz de distancia. Polaris está a 320 años-luz. Andromeda está a 2.5 millones de años-luz. Proxima Centauri está a 4.3 años-luz. El centro de nuestra galaxia La Vía Lactea está a 26,000 años-luz distante de la Tierra. GN-z11 está a 13.4 mil millones de años-luz.

Las estrellas se encuentran en grandes agrupaciones llamadas galaxias. Cada galaxia puede tener desde un millón hasta un billón de estrellas. La galaxia Andrómeda, que es la más cercana a nosotros, está a 2.5 millones de años-luz. Por lo tanto, estamos viéndola como era hace 2.5 millones de años en el pasado. El universo está lleno de más de miles de millones de galaxias, todas aún más distantes que Andrómeda, y algunas a miles de millones años-luz.

Una imagen de la galaxia Andromeda, que aparece como una masa rotante azul y blanca entre cientos de galaxias más en el fondo.

Una imagen de la galaxia Andromeda, vista por el observatorio GALEX de la NASA. Crédito: NASA/JPL-Caltech

En el año 2016, el telescopio espacial Hubble (de la NASA) observó la galaxia más distante, llamada GN-z11. Está a 13.4 miles de millones años-luz, lo cual significa que la estamos viendo como era hace 13.4 miles de millones de años en el pasado. Sólo 400 millones de años después del Big Bang (Gran Explosión). Es una de las primeras galaxias formadas en el universo.

Aprendiendo sobre y observando las primeras galaxias formadas después del Big Bang, como GN-z11, nos ayuda a entender como era el universo primitivo.

Fotografía de cientos de galaxias enseñando una mágnificada para ver más detalles. La de grande magnificación se parece a una gota roja.

Esta fotografía enseña cientos de galaxias muy antiguas y distantes. La más antigua, hasta el momento, es GN-z11 (véase la imagen magnificada). La imagen está un poco borrosa porque esta galaxia está muy distante. Crédito: NASA, ESA, P. Oesch (Yale University), G. Brammer (STScI), P. van Dokkum (Universidad de Yale), and G. Illingworth (University de California, Santa Cruz)

article last updated May 23, 2018
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