¿Qué es un volcán?

¿Qué es un volcán?

fotografía del volcán Sakurajima

El volcán Sakurajima, en Japón, es uno de los volcanes más activos del mundo. Crédito: Kimon Berlin.

Un volcán es una grieta en la superficie de un planeta o luna que permite el escape, desde su interior, de materia más cálida que sus alrededores. Cuando esta materia escapa, ocasiona una erupción. Una erupción puede ser explosiva, expulsando materia hacia el cielo. O también puede ser más calma, con flujos leves de materia.

Estas áreas volcánicas, por lo general, forman montañas que nacen a partir de muchas capas de roca, cenizas y demás materias que se acumulan. Los volcanes pueden ser activos, inactivos o estar extintos. Los volcanes activos son aquellos que han erupcionado recientemente o se espera que lo hagan en un futuro cercano. Los volcanes inactivos ya no producen erupciones, pero podrían hacerlo en algún momento en el futuro. Los volcanes extintos, posiblemente, no erupcionen más.

¿Cómo se genera un volcán?

Los volcanes se forman cuando la materia considerablemente más cálida que sus alrededores erupciona desde el interior hacia la superficie de un planeta o una luna. En la Tierra, la materia que erupciona puede estar en forma de roca líquida ("lava" cuando está en la superficie, "magma" cuando es subterránea), cenizas o gases. Existen tres razones por las cuales el magma podría elevarse y ocasionar erupciones sobre la superficie de la Tierra.

diagrama de las tres maneras como se pueden formar los volcanes

Los volcanes de la Tierra se forman a partir del magma que se eleva. El magma se eleva de tres maneras diferentes.

Se puede elevar cuando las porciones de la corteza terrestre, denominadas placas tectónicas, se alejan lentamente unas de otras. El magma se eleva para rellenar el espacio. Cuando esto ocurre, pueden formarse volcanes submarinos. El magma también se eleva cuando estas placas tectónicas se mueven y se acercan entre sí. Si ocurre esto, parte de la corteza de la Tierra puede contraerse hacia su interior. La presión y temperatura elevadas pueden hacer que la corteza se derrita y el magma se eleve. Una última manera como se eleva el magma es sobre regiones calientes. Las regiones calientes son exactamente eso: áreas calientes en el interior de la Tierra. Estas áreas calientan el magma. El magma se vuelve menos denso. Cuando está menos denso, se eleva. Cada una de las razones por las cuales el magma se eleva es diferente, aunque cada una de ellas forma volcanes.

¿Existen volcanes en alguna otra parte de nuestro sistema solar?

imagen GIF animada de una columna de humo erupcionado sobre Io

Una columna de humo masiva erupciona sobre la superficie de la luna Io de Júpiter. Crédito: NASA/JHU-APL/SRI.

¡Sí! En el pasado, han existido muchos volcanes en otros planetas. En algunos lugares de nuestro sistema solar, hay volcanes activos que están erupcionando en este momento. Venus y Marte están cubiertos de volcanes extintos. Algunas de las lunas de Júpiter, Saturno y Neptuno, en realidad, tienen erupciones en este mismo momento. Hemos tomado fotografías de ellas con diferentes naves espaciales de la NASA.

Para informarte mejor, visita nuestro Explorador de volcanes en el espacio de Space Place.

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