¿Cómo podemos conocer la temperatura de las nubes que cubren a Júpiter?

Nuestros amigos en el Museo del Valle de Kalamazoo en Michigan se preguntaban cómo podemos conocer la temperatura de las nubes que cubren a Júpiter. Este tipo de pregunta en realidad me hace pensar sobre la pregunta general de cómo saben los científicos lo que ellos saben. Frecuentemente es tan interesante aprender sobre cómo se responden a las preguntas como lo es aprender las respuestas mismas. Una de las razones por las cuales la ciencia es tan emocionante es que ha logrado determinar muchas maneras extraordinariamente creativas de aprender acerca del Universo.

De modo que, ¿cómo podríamos aprender sobre las temperaturas de las nubes en Júpiter, un planeta que está 5 veces más lejos que el Sol? Podemos ver el planeta fácilmente; de hecho, puedes salir afuera y ver que es uno de los objetos más brillantes del cielo nocturno. Pero por supuesto, simplemente mirar a Júpiter, incluso con un telescopio potente, nunca te indicará su temperatura.

Cuando vemos un objeto, nuestros ojos están respondiendo a la luz visible que proviene del mismo. Nuestros ojos captan una variedad enorme de colores; piensa en lo bello que es el mundo y cuántos colores diferentes puedes ver. Incluso un arco iris no contiene todos los colores con los que te deleitan tus ojos. Tal vez te sorprenda que existe una variedad mucho, pero mucho, más grande de luz que tú y yo simplemente no podemos ver. Has sentido hablar de los rayos X, las microondas, las ondas de radio y la luz ultravioleta, pero quizás no sabías que todas ellas están relacionadas con la luz que puedes ver. Sin embargo, una diferencia importante es que cuando cualquiera de ellas llega a tus ojos, no se registra nada. Por ejemplo, tal vez conozcas los efectos dañinos de la luz ultravioleta en tu piel, causando quemaduras de sol o incluso daños peores; pero tus ojos no te permiten ver la luz ultravioleta. Sin embargo, algunos animales síla pueden ver, del mismo modo que algunos animales pueden oír sonidos que tú no puedes oír.


Espectro electromagnético 'medidor'.


Todos los objetos brillan con un tipo de luz llamada infrarroja. La luz infrarroja que emite un objeto depende de su temperatura, de modo que si podemos medir lo brillante que es la luz infrarroja, podremos determinar lo caliente o lo frío que se encuentra. La luz infrarroja es otro tipo de luz que ni tú ni yo podemos ver, pero los científicos y los ingenieros pueden construir dispositivos que la pueden detectar. Al medir la luz infrarroja, pueden descubrir la temperatura. Si tus ojos podrían ver los rayos infrarrojos, las cosas se verían muy distintas de lo que tú estás acostumbrado. En realidad, podrías ver la temperatura. Esto parece extraño, pero te puedes dar una idea de cómo sería esto, aprendiendo al mismo tiempo más sobre la luz infrarroja, visitando el Álbum FotográficoIinfrarrojo.

Las enfermeras ahora frecuentemente utilizan un instrumento para determinar la luz infrarroja que sale del interior de tu oído, para medir asíla temperatura de tu cuerpo, en lugar de usar un termómetro que demora más y a veces resulta incómodo.

La atmósfera de la Tierra bloquea muchas de las señales infrarrojas que provienen del espacio. Por lo tanto, la NASA y otras agencias del espacio han lanzado un número de naves espaciales que podrían medir la luz infrarroja desde arriba de nuestra atmósfera. Los instrumentos en estas naves espaciales han permitido a los científicos determinar no sólo la temperatura de las nubes de Júpiter, sino también la temperatura de muchos otros objetos a lo largo del Sistema Solar y más allá también.

A veces, podemos incluso aprender más sobre la Tierra misma estudiando nuestro propio planeta con luz infrarroja. Se puede responder a muchas preguntas nuevas cuando usamos el infrarrojo para mirar a un lugar conocido de una manera nueva. Para divertirse aprendiendo más sobre el mundo en el infrarrojo, jugar el juego de correspondencias infrarrojos.