¿Cuánto tiempo dura cada fase de la Luna?

Animación de las fases de la Luna.

Nuestros amigos en Virginia Living Museum de Newport News, Virginia, preguntan "¿cuánto tiempo dura cada fase de la Luna?"

Pues bien, primero pensemos por qué la Luna tiene fases.

Diagrama de las fases de la Luna.

Lo que la gente a veces llama "claro de luna" es en realidad la luz del Sol que se refleja desde la superficie de la Luna. La Luna en sí misma no emite nada de luz. Demora unas cuatro semanas para que la Luna realice una órbita alrededor de la Tierra. Durante este tiempo, la posición de la Luna relativa a la Tierra y al Sol está cambiando constantemente. Durante parte de su viaje, la Luna se encuentra entre la Tierra y el Sol. Luego, unos días después, se encuentra hacia un lado. Aún después, la Luna se desplaza de modo que la Tierra quede entre ella y el Sol. Y así sucesivamente.

Intenta hacer esta pequeña demostración. Necesitarás una lámpara, una pelota pequeña (como una pelota de tenis o de béisbol), y tu cabeza. Si la lámpara tiene una pantalla, quítasela. Haz de cuenta que la lámpara es el Sol, la pelota es la Luna y tu cabeza es la Tierra. Oscurece la habitación, excepto la luz de la lámpara.

Caricatura de demostracion de las fases de la Luna.

Ahora, sujeta la pelota directamente frente a ti. Mantente de pie mirando hacia la lámpara. La pelota se verá oscura porque el lado iluminado de la pelota está orientado lejos de ti. Esta posición representa la Luna Nueva, oscura y lista para nacer. Ahora, gira sólo un poco hacia la izquierda, aún sujetando la pelota directamente frente a ti. Verás sólo un cuarto delgado (cuernos) ligeramente iluminado del lado derecho de la pelota. Ahora gira hacia la izquierda un poco más hasta que la luz quede a tu derecha. Verás la mitad del lado iluminado de la pelota. Esta posición representa la fase del Primer Cuarto de la Luna. Ahora, vuelve a girar hacia la izquierda, de modo que la lámpara quede detrás tuyo. Verás todo el lado iluminado de la pelota. Ahora estás mirando una Luna Llena. Si la pelota está directamente en la sombra de tu cabeza, levanta la pelota un poco más. Ahora, gira nuevamente, de modo que la lámpara quede a tu izquierda. Ahora estarás mirando la fase del Último Cuarto.

La órbita de la Luna en realidad se desplaza un poco hacia arriba y hacia debajo de una línea imaginaria dibujada entre la Tierra y el Sol. Es por esta razón que la Tierra raras veces bloquea el reflejo de la luz del Sol desde la Luna Llena. Sin embargo, de vez en cuando, la Tierra se ubica directamente en el camino, y tenemos el evento emocionante que se denomina eclipse lunar.

Este mes, sal al aire libre cada día o al atardecer, y observa cómo se mueve la Luna a través de sus fases. A la noche, observa atentamente, especialmente cuando la Luna es apenas un cuarto (cuernos), y encuentra el lado oscuro de la Luna. Podemos ver el lado oscuro porque refleja la luz de la Tierra; es decir, la luz del Sol reflejada desde la Tierra.

Entonces, ¿cuánto tiempo dura cada fase de la Luna? Pues bien, las fases son simplemente nombres que les damos a ciertos puntos a lo largo de la trayectoria continua y uniforme de la Luna alrededor de la Tierra. Técnicamente, la fase denominada Luna Nueva, cuando la Luna se encuentra exactamente entre la Tierra y el Sol, dura sólo un breve instante. Pero para nuestros ojos, una Luna Nueva puede durar varios días, lo cual representa el tiempo que la Luna aparece en el cielo demasiado cerca de la posición del Sol para que nosotros la podamos ver.

Venus en su fase gibosa.

No es sólo la Luna que parece tener fases. Los planetas también tienen fases. Por ejemplo, la órbita de Venus se encuentra dentro de la órbita de la Tierra. Si Venus se encuentra en la parte de su órbita entre la Tierra y el Sol, ni siquiera veríamos el planeta, porque su lado iluminado por el Sol estaría alejado de nosotros. Esta posición es similar a la fase de la Luna Nueva. A medida que Venus progresa en su trayectoria alrededor del Sol, más y más de su lado iluminado está visible para nosotros aquí en la Tierra. Cuando Venus se encuentra del lado lejano del Sol, veremos su Fase Llena. En este momento, veremos a Venus sólo alrededor de la hora de la puesta del Sol o la salida del Sol, cuando el cielo está lo suficientemente oscuro como para ver el pequeño planeta, si bien Venus aparece en el cielo cerca del Sol.

Dibujo de las fases de los planetas inferiores.

Los planetas en órbita alrededor del Sol fuera de la órbita terrestre muestra fases, como puede verse en este dibujo. Cuando la Tierra se encuentra en una línea entre el Sol y el otro planeta (lo que se llama oposición), el planeta está en su fase llena y brilla luminosamente en el cielo nocturno del la Tierra. Cuando está más lejos de la Tierra desde el otro lado del Sol (lo que se llama conjunció), el otro planeta también aparece su fase llena, pero sólo está visible alrededor de la hora de la puesta del Sol o la salida del Sol.

Dibujo de las fases de los planetas superiores.


Los planetas en órbita alrededor del Sol dentro de la órbita terrestre muestran fases, como puede verse en este dibujo. Cuando el otro planeta está está más cerca a la Tierra (lo que se llama conjunción inferior), aparece en su fase "nueva". Cuando está más lejos de la Tierra desde el otro lado del Sol (lo que se llama cunjunción superior), se encuentra en su fase "llena" y está visible sólo alrededor de la hora de la puesta del Sol o la salida del Sol.

La Tierra asciende sobre el horizonte de la Luna, Apollo 11.

Incluso la Tierra tiene fases, vista desde la Luna. Las fotografías de la Tierra tomadas por los astronautas de Apollo muestran parte de la Tierra a oscuras y parte iluminada por el Sol.

Vea imágenes de las fases de la Luna.